FIFA-talenten in Rood-Wit

Dat er meerdere wegen naar Rome leiden, bewees zowel Dani Hagebeuk als Koen Weijland. Als kleine jongens droomden ze ervan Ajax 1 te halen. Dat bleek een brug te ver, maar inmiddels mag het  tweetal alsnog in het rood-witte tricot uitkomen. Hagebeuk en Weijland zijn e-sporters van hun favoriete club. Ze vertegenwoordigen Ajax nationaal en internationaal voor de populaire voetbalgame FIFA.

De Ajax-helden staan niet langer alleen op het veld. Ook bekende FIFA-spelers kunnen tegenwoordig op veel steun en een grote achterban rekenen. ‘Het grappige is dat zelfs sommigen PSV- en Feyenoord supporters fans van ons zijn’, vertelt Ajax’ e-sporter Koen Weijland. ‘ Die zeggen: “In het echt ben ik voor PSV, maar bij FIFA voor Koen en Dani.” Zo bindt Ajax hele nieuwe groepen aan zich.’

Dat was precies de reden voor Ajax om een e-sports-tak te lanceren, zegt Bart van Essen, verantwoordelijk voor de eSports. ‘ Behalve dat we met Ajax altijd innovatief en vooruitstrevend willen zijn, denk ik dat e-sports een ideale manier is om jonge fans aan de club te binden. Op deze manier proberen we een nieuwe groep fans aan te spreken die via traditionele media, zoals radio, televisie en zelfs Facebook, moeilijk te bereiken is. Dat doen we met relatief nieuwe social-mediakanalen als Instagram en Youtube.’ Dat er een markt en animo voor is, blijkt wel uit de explosieve groei van het Instagram-account van Dani Hagebeuk. De Amersfoorter heeft inmiddels 53.000 volgers. Natuurlijk is de corebusiness van een e-sporter zoveel mogelijk spelen. Het kost veel trainingsuren om stand te kunnen houden aan de top. Maar Weijland en Hagebeuk worden ook voor andere doeleinden ingezet. ‘ Het is een combinatie van presteren en fanengagement, aldus Van Essen. ‘Onze fans zijn kritisch. Ze verwachten prestaties, ook op e-sportsvlak. Daarnaast willen we fans bij de club blijven betrekken, niet alleen door te gamen, maar ook door unieke content te maken die opvalt en past bij Ajax’.

Met overmacht
Inmiddels heeft Ajax drie e-sporters. Weijland werd als eerste vastgelegd, niet veel later gevolgd door Hagebeuk. In september strikte Ajax ook Lev Vinken, maar hij werd direct uitgeleend aan Sparta Rotterdam. Hagebeuk was in zijn eerste seizoen meteen succesvol. Hij pakte ongeslagen en met overmacht de titel in de eDivisie, zeg maar de FIFA-variant van de eredivisie. Alle clubs zijn daarin met een e-sporter van de partij. Ook plaatste Hagebeuk zich voor het WK in Londen, waar hij in de kwartfinales sneuvelde, en won hij The Ultimate Clash, het prestigieuze thuistoernooi van Ajax.

Dit seizoen draait het vooralsnog minder lekker voor Hagebeuk, maar zijn ambities blijven onverminderd groot. ‘ Het grote verschil ten opzichte van de voorgaande FIFA edities is dat verdedigen veel moeilijker is. Daardoor ben ik dit seizoen niet begonnen zoals ik zou willen.’ Hij heeft er wel een verklaring voor: ‘ Vorig seizoen begon de eDivisie in januari en had ik eerst een half jaar kunnen trainen. Nu werden twee weken nadat FIFA18 uit was de eerste veertien wedstrijden al opgenomen. Toen was ik nog niet in vorm. Maar ik heb keihard getraind en merk dat ik er steeds beter in kom. Er komen hopelijk nog mooie tijden aan. Eigenlijk heb ik maar één doel: wereldkampioen worden. Alleen plaatsing is niet meer mogelijk. Ik streef het allerhoogste na, zoals iedereen bij Ajax eSports doet. Dat hoort ook zo, vind ik.’